O futuro do carvão: retórica versus realidade

Por Fereidoon Sioshansi, EEnergy Informer

Os ambientalistas gostariam de ver o fim do carvão convencional, as tendências projetadas sugerem o contrário.

Todos concordam que o carvão é o combustível mais abundante e mais barato para a geração de eletricidade - o que explica por que razão ele é o combustível dominante no setor de energia elétrica em muitas partes do mundo. Mesmo seus fervorosos defensores, no entanto, admitem que o carvão é carregado de carbono e um dos principais contribuintes para o aumento das concentrações de CO2 na atmosfera - o que preocupa muitos cientistas.

Global mix of electricity generation, 2004 and projected for 2030, in TWhs and %
Source: International Energy Agency


O desacordo é sobre o futuro do carvão. E sobre este, as opiniões divergem. O lobby do carvão, constituído por poderosas empresas envolvidas na extração de carvão, nos transportes e empresas elétricas com grandes plantas de geração a carvão, está contente com o status quo. O carvão é abundante, barato e isso significa menores custos de eletricidade. Por que mudar o status quo?

Aqueles preocupados com as alterações climáticas - uma diversificada e rapidamente crescente comunidade global - consideram peremptoriamente que temos de colocar uma moratória sobre novas centrais a carvão, a menos que o carbono possa ser capturado e armazenado. Alguns vão mais longe, defendendo uma proibição total da mineração e exportação de carvão.

Naturalmente os dois campos não se vêem olhos nos olhos, cada um ridicularizando a posição do outro como absurda, irreal, perigosa e irresponsável. Ambos os lados oferecem argumentos convincentes para apoiar as suas posições. Muita coisa está em jogo sobre a forma como estas opiniões divergentes são reconciliadas. Entretanto, o mundo em desenvolvimento, flagelado pela insaciável demanda por eletricidade, continua a construir plantas a carvão, não sendo perturbado por aquilo que eles vêem como um debate interessante, mas acadêmico.

Claramente, os países desenvolvidos, que têm os meios e os recursos, devem resolver o problema antes que eles possam pedir para o resto do mundo considerar opções semelhantes. Muitos estão esperançosos de que no âmbito da administração Obama, os Estados Unidos apontariam o caminho, proporcionando clareza suficiente sobre o futuro do carvão.

No ano passado, por exemplo, Henry Waxman, um representante democrata da Califórnia, e agora presidente do poderoso Comitê de Energia e Comércio da Câmara, introduziu a Moratorium on Uncontrolled Power Plants Act de 2008. Essa lei teria colocado uma proibição total de construção de novas usinas de carvão sem capacidade de Captação e Armazenamento de Carbono (CAC). Desde que a tecnologia de captação e armazenamento de carbono ainda não está disponível em escala comercial, o projeto teria o efeito de interromper a construção de praticamente todas as novas plantas de carvão nos Estados Unidos. Outros são susceptíveis de propor medidas semelhantes nos próximos meses.

As visões do próprio Obama - pelo menos antes de se tornar presidente - são inequívocas sobre o tema do carvão. No início de 2008, ele foi citado no San Francisco Chronicle: "Se alguém quiser construir uma planta de carvão, pode fazê-lo. Só que ela irá quebrá-lo porque ele será taxado em um valor enorme por todos os gases de efeito estufa que serão emitidos.”

China’s power generation growth, fuel mix and installed capacity - Source: Joanna Lewis, Q. Chai and X. Zhang compiled from Sinton et al., 2004; NBS and NDRC, 2006; IEA, 2007

A retórica sobre o carvão, no entanto, não deve ser confundida com a realidade. O carvão gera atualmente cerca de metade da eletricidade dos Estados Unidos, a Energy Information Administration (EIA) projeta esta queda nominalmente apenas de 49% para 47% entre 2007 e 2030. Esta não é uma bonita imagem para aqueles que gostariam de ver um fim rápido para o carvão. Em países como a China, a participação do carvão - atualmente um pouco inferior a 80%, está projetada para aumentar.

EIA's Annual Energy Outlook 2009 projeta um adicional de 46 GW de geração de eletricidade a carvão, cerca de 75 novas unidades, em 2030. A boa notícia é que se estabelece uma queda a partir de 100 plantas da projeção da EIA de 2008 - assim, pelo menos, está se movendo na direção certa.

Mas estes números parecem pequenos diante do atual parque americano de cerca de 1.500 plantas de carvão que se prevê venha a permanecer em torno disso durante um tempo muito longo. Propostas como a introduzida pelo Sr. Waxman, mesmo que elas passem, só vão afetar as novas instalações. Esta é a razão pela qual a indústria do carvão está trabalhando febrilmente para desenvolver e testar tecnologias CAC em escala comercial. Uma unidade da Southern Company apresentou um pedido de aplicação de uma dessas plantas.

O problema com a CAC, além do fato de que provavelmente demorará uma década ou mais para a implantação comercial em grande escala, é que ela será provavelmente cara. É difícil saber qual será o preço, mas as estimativas atuais, incluindo uma do Electric Power Research Institute (EPRI), sugerem que o custo da eletricidade produzida a partir de carvão das novas instalações concebidas para CAC será 40-80% superior ao da obtida a partir das plantas convencionais de carvão.

Afora os custos suplementares dos sofisticados equipamentos, tais plantas provavelmente perderiam 30% da energia que geram para capturar, compactar e transportar (o carbono).

cost of electricity from select sources, ¢/kWh at 2004 prices - Source: Gilbert Metcalf,” Federal Tax Policy Toward Energy,” National Bureau of Economic Research Working Ppaer 12568, Oct. 2006.

Mesmo que se assuma que os países desenvolvidos podem concordar em colocar uma moratória sobre carvão convencional e/ou exigir a adoção de tecnologias CAC ao longo do tempo, é difícil imaginar os países em desenvolvimento os acompanhando em seguida. O World Energy Outlook 2008 da Agência Internacional de Energia (AIE), por exemplo, prevê que os combustíveis fósseis continuarão a ser responsáveis por 80% das necessidades mundiais de energia até 2030, com 90% do crescimento projetado vindo dos países em desenvolvimento. O carvão, gostemos ou não, não vai embora tão cedo.

Fonte: EU Energy Policy Blog

Comentário: Quem quiser conhecer mais sobre o tema acesse o post anterior: Avançar no século XXI com a energia do século XIX? As novas perspec...

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